GASTEN

Het verhaal van…

 

Op mijn wenken bediend

“Ik kom dikwijls bij Dai Cugini over de vloer”, zegt Ben Goossens van Office Studio. “In de eerste plaats omdat ik het eten er heel lekker vind. De chef kookt op die heerlijke, eenvoudige Italiaanse wijze: simpel en zonder een overvloed aan sauzen. Ik waardeer de keuzevrijheid die ik in het restaurant geniet. Heb ik gewoon zin in vis met wat pasta en salade erbij? Dan word ik op mijn wenken bediend. Ook wanneer ik met klanten kom tafelen, zijn die telkens weer enthousiast. Dat is toch wel belangrijk.”

De Hasseltse bedrijfsleider voelt zich thuis bij Dai Cugini. “Toni en Francesco zorgen altijd voor een fijne ontvangst. Er heerst daarom een goede, aangename sfeer. Ik kan tijdens het eten rustig de krant lezen of op het internet surfen met de iPad, maar net zo goed interessante gesprekken voeren met andere bezoekers. Bij Dai Cugini ben je welkom. Dag in, dag uit!”

 

Eerlijke keuken

“Als bedrijfsleider ga ik vaak uit eten met klanten en architecten”, vertelt Joris Droshout van Gevelco. “Ik schuif bij voorkeur aan tafel bij Toni en Francesco. Het is er altijd gezellig vertoeven. Bovendien ligt het restaurant op een steenworp van ons bedrijf in Zonhoven en is er altijd parkeerplaats voor de deur.”

“In de cosy loungebar van Dai Cugini kan je een van de vele aperitieven drinken of een geurige koffie. Ik ben verzot op de Italiaanse keuken. Het lunchmenu is een absolute aanrader. Toni en Francesco serveren lichte maaltijden, altijd vers en steeds lekker. Zij zorgen ook steevast voor een gezellige ontvangst en een aangename sfeer. Mijn klanten reageren heel positief, ook zij komen graag terug naar Dai Cugini.”

 

Klant van het eerste uur

“Toni ken ik al langer dan 40 jaar”, glundert René Mertens van Faema. “Hij runde toen samen met zijn neef pizzeria Da Mario in de Maastrichterstraat. Daarna heeft hij het eerste Italiaanse restaurant in Hasselt uit de grond gestampt. Ik ben klant van het eerste uur. Toni heeft zich altijd al omringd met goede koks. Hij kent het reilen en zeilen in de keuken omdat hij zelf uitstekend kan koken. Niet verwonderlijk dat zijn zaak nagenoeg altijd vol zit.”

“Bij Dai Cugini wordt het marktaanbod gevolgd. Denk onder andere aan asperges en wild. Toni en zijn zoon Francesco kennen de voorkeuren van hun klanten, daarom hebben ze een grote groep van vast cliënteel opgebouwd. Wij hebben er ook al feesten gegeven, bijvoorbeeld toen onze dochter is getrouwd. De entourage aan de Genkersteenweg vind ik mooier dan in de Hasseltse binnenstad. Het is er gezelliger en een stuk ruimer.”

 

Gevestigde waarde

“Dai Cugini is een gevestigde waarde in Hasselt”, stelt Patrick Claes van Rexel. “Ik kom er al 20 jaar. Met vrienden en kameraden. We voelen ons altijd welkom door de Italiaans getinte gezellige sfeer, het lekkere eten, de vriendelijke bediening, het zonnige terras. Ik bezoek het restaurant ook om te netwerken. En mijn vertegenwoordigers spreken er eveneens af met klanten. Je loop er veel bekende gezichten tegen het lijf.”

“Eén keer in de maand houdt onze mannenclub haar bijeenkomst bij Dai Cugini. We zijn allemaal ondernemers en praten tijdens het eten informeel over business. Daarnaast reserveer ik regelmatig een tafel voor mijn vrouw, onze dochter en mijzelf. Met zijn drietjes genieten we dan van een heerlijke maaltijd. Ik bewonder Toni dat hij op zijn leeftijd nog altijd van ‘s morgens tot ‘s avonds in de weer is. Hij kent iedereen en iedereen kent hem.”

 

Heel wat troeven

“Als verzekeringsinspecteur ging ik voor mijn pensioen regelmatig met een klant of een collega eten bij Dai Cugini, toen nog aan de Zuivelmarkt in Hasselt”, blikt Benny Gilissen terug. “Het restaurant had toen al heel wat troeven: de heerlijkste gerechten, een correcte prijs-kwaliteit, een snelle bediening en een privéparking. Meestal stelt Toni een menu en aangepaste wijnen voor. En ik moet zeggen: hij slaat de bal nooit mis.”

Raymond Gilissen treedt zijn broer bij: “De wijnen zijn top, één voor één. Wekelijks ontmoet ik hier dezelfde vaste klanten. Dat maakt het net iets gezelliger. Willy Claes, Steve Stevaert, Frieda Brepoels, de society van Hasselt was en is bij Dai Cugini kind aan huis. Plus: als je de baas goed kent, blijf je al eens plakken. Tot in de vroege uurtjes.”

 

Schot in de roos

“Toen ik meer dan 40 jaar geleden voor het eerst in Hasselt een modeshow liep, leerde ik Toni kennen”, herinnert Francine zich. “In die tijd was zijn restaurant dé place to be, tot in Antwerpen toe. Ik zakte altijd op dezelfde dag en hetzelfde uur af naar Dai Cugini. Al snel had ik er een vriendenkring opgebouwd. We spraken bijna wekelijks af. Op verjaardagen smullen wij nog altijd samen van kreeft, dat is een traditie.”

Gaby knoopt aan: “We eten dolgraag vis. Ook kleinere gerechten worden heerlijk klaargemaakt. Op die typisch Italiaanse, eenvoudige manier. Dikwijls vraagt Toni mij wat ik wil eten. Dan laat ik mij verrassen en dat is altijd een schot in de roos! Toni en Francesco zijn heel spontaan. Wij raden andere mensen telkens aan om in hun restaurant te gaan eten. Er heerst een amicale en losse sfeer, we voelen ons er thuis en worden in de watten gelegd.”

 

Excellente chef-kok

“Toni is in de eerste plaats een collega”, vindt Franco Braille van restaurant Da Franco in Bilzen. “Hij staat bekend als een excellente chef-kok. Het mooie aan hem is: hij kan in zijn keuken 30 jaar terug in de tijd gaan en nostalgisch gerechten bereiden zoals vroeger. Maar Toni kan net zo goed 30 jaar vooruit denken. En dat siert hem.”

“Hij is ook een beetje filosoof. Je kan met hem praten over van alles en nog wat. Hij zoekt altijd de gulden middenweg. Toni onderscheidt zich eveneens als een echte wijnkenner. Hij weet als geen ander van welke druifsoort een wijn is gemaakt en waar die vandaan komt. Hetzelfde met olijfolie. Toni staat voor een keuken van een zekere kwaliteit. Als chef kan hij ook uitstekend improviseren.”

 

Cucina la mamma

“Dai Cugini is in Hasselt altijd al the place to be geweest”, vindt pianist Robert Van de Sande. “Toni is nu eenmaal een bekend figuur in de Limburgse horeca. Hij hing vroeger graag foto’s aan de muur van beroemdheden en persoonlijkheden, die in zijn restaurant te gast waren. Maar daar is hij snel van moeten afstappen want binnen de kortste keren was op geen enkele muur nog een plekje vrij. Bij Dai Cugini eet je zoals in ‘cucina la mamma’. Zelfs de jeugd houdt van zijn keuken. Ik schuif hier dan ook regelmatig aan tafel met mijn kinderen. Door de ongedwongen ambiance voel je je bij Toni en zijn team op je gemak, net als thuis.”

 

Goede wijn behoeft geen krans

“Toni heeft heel wat chefs opgeleid, maar hij kan zelf ook heel goed koken”, vertelt advocaat Luc Comans. “Sterker nog: de beste maaltijden die ik bij Dai Cugini heb gegeten, heeft hij zelf klaargemaakt. Toni is afkomstig van Puglia en kan van kleine dingen iets groots maken. Je proeft de authentieke Italiaanse keuken. Het is degelijke kost met respect voor de ingrediënten. Dus mij zal je niet horen klagen als Toni wat vaker in de keuken staat. (lacht) Ik heb bewondering voor hem, hij zingt het al meer dan 40 jaar uit. Als vriend zal ik hem nooit laten vallen. Goede wijn behoeft geen krans!”

 

Net dat tikkeltje meer

Carine Van Roey en Lucien Bielen zijn al tientallen jaren vaste klanten bij Dai Cugini. “Het is lang een wekelijkse gewoonte geweest om met onze kinderen bij Toni te gaan eten. Hij legt de kids echt in de watten. We hebben ons bij hem altijd thuis gevoeld. Zijn gastvrijheid, genegenheid en erkentelijkheid zijn uniek. Bovendien is elke tafel steeds netjes gedekt, je krijgt net dat tikkeltje meer. Als zelfstandigen gaan we heel weinig op vakantie, maar eens te meer naar Dai Cugini. Omdat we er genieten van de gevarieerde en lekkere gerechten, het uitgekiende Vroeg Avond-menu en de zorgvuldig geselecteerde wijnen. Toni weet ons altijd te verrassen.”

 

Ideaal voor zakelijke lunches

“Ik spreek voor zakelijke doeleinden vaak ‘s middags af bij Dai Cugini”, zegt Luc De Schepper, rector van de Universiteit Hasselt. “Dat heeft alles te maken met de uitstekende keuken en de voortreffelijke lunches. Bovendien kan je in het restaurant rustig besprekingen voeren, je zit er niet dicht opeen en hebt een ruime en gratis parking voor de deur. Ook voor privé-onderonsjes met mijn vrouw en kinderen bezoek ik Dai Cugini graag. De keuze van de wijn laat ik steevast aan Toni over. Hij kent mijn smaak en het is altijd raak. Zijn wijnen hebben overigens een betaalbare en eerlijke prijs. Toni in één zin omschrijven? Hij behoort tot het meubilair. Of beter nog: hij is één met zijn restaurant.”

 

Uitstekende sfeer en gezelligheid

“Toni trekt de mensen aan met zijn warmte”, vertelt manusje-van-alles Joris Cielen. Hij is fractieleider in de politiek, organiseert house- en techno-evenementen én maakt furore als dj. “Ik ben al 15 jaar klant. Ontelbare zaterdagen heb ik hier doorgebracht. De sfeer en gezelligheid bij Dai Cugini wordt nergens anders overtroffen. Een prima traditionele keuken en lekkere wijnen, wat wil je nog meer? Daarom kom ik na al die jaren telkens terug. Ik heb een bijzonder goede band met Toni en dat maakt het extra fijn.”

 

Unieke vriendenkring

“Voor mij is Toni Dai Cugini en omgekeerd”, vindt hoteluitbater Adam Boets. “Het restaurant kan niet zonder hem, maar hij kan evenzeer niet zonder zijn restaurant. Een tiental jaar geleden ben ik voor het eerst bij Dai Cugini binnengestapt. Al snel kwam ik er vaker en vaker, intussen ben ik een habitué. Het eerste wat ik doe als ik binnenkom is kijken waar Toni zich bevindt. Hij is voor de x-factor van het restaurant. Ik beschouw mijzelf niet als een gastronoom, maar weet wel of iets lekker is. Bij Toni heb ik altijd goed gegeten en dat stemt mij tevreden. De vriendenkring rond hem en zijn restaurant is uniek. We treffen ons en beleven mooie momenten. Dag in, dag uit.”

 

Bij de top van de Italiaanse restaurants

“Toni draagt zijn hart op de juiste plaats”, klinkt het bij Jan en Freddy Haenen, franchisenemers van Mc Donalds. “Wij hebben het gevoel dat we bij hem thuis komen, hij staat altijd voor ons klaar. Ons leven heeft zich al voor een groot deel afgespeeld bij Dai Cugini. Zijn restaurant was zelfs een tijdlang als een tweede kantoor. Weekdagen, weekends, wij zijn er niet weg te slaan. Eigenlijk zijn we geen klanten, maar vrienden die ook al eens samen op reis naar Italië gaan. Om er lekker te gaan eten en wijn te proeven. Dai Cugini behoort bij de top van de Italiaanse restaurants in België. Met uitmuntende wijnen aan heel schappelijke prijzen. Toni zijn kennis van wijnen is fenomenaal. Hij kan eveneens over de meest uiteenlopende onderwerpen meepraten. Toni is iemand van een uitstervend ras.”

 

Waar voor je geld

Cedric Bielen en zijn vriendin Fien Vanheers zakken maandelijks een of meerdere keren af naar Dai Cugini. “Mijn ouders hebben mij van kinds af aan meegenomen naar het restaurant van Toni. Tegenwoordig vinden we het er heel gezellig om met zijn tweetjes te vertoeven. Je zit er op je gemak en niet te dicht opeen. De pasta carbonara is één van onze favoriete gerechten. En dan die wijnen, niet normaal! Toni is een levende wijnencyclopedie. Hij weet als geen ander wat zijn klanten graag drinken en verrast telkens weer met betaalbare prijzen. Je krijgt bij Dai Cugini waar voor je geld. De livemuziek en de exclusieve concerten kunnen we ook best smaken.”